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El misterioso bebedor de absenta

Uno de los cuadros más populares de Picasso, conocido con el nombre de El bebedor de absenta , que pintó en 1903, se vendió en una subasta en Londres hace diez años por 42 millones de euros. Pertenece a su época azul y es el retrato de uno de sus grandes amigos, Ángel Fernández de Soto, de quien siempre se ha dicho que era pintor, pero del que hasta ahora no se conocía ninguna obra con seguridad. Con fama de vividor y juerguista, el propio Picasso dijo de él que era “un bala perdida divertido”.

Los dos amigos se conocieron en Barcelona hacia 1899, probablemente en el Edén Concert o en Els Quatre Gats, donde compartieron tertulias y juergas. Ángel Fernández de Soto (Barcelona, 1882-1937) trabajaba de comercial en un almacén de productos coloniales (Mir i Estrada) y dado que se pateaba todo el día la calle sus amigos le pusieron el apodo de Patas . Tenía un hermano que se dedicó a la escultura, más bajito y pequeño, al que acabaron llamando Patas abajo , mientras Ángel se quedó, por apelación de Miguel Utrillo, como Patas arriba . Ambos hermanos fueron retratados por Picasso, especialmente Ángel a quien caricaturizó en más de una ocasión en plena faena en algún burdel.

En la exposición que hizo Picasso en Els Quatre Gats en 1899 había hasta tres retratos de Ángel, pero le pintó en bastantes más. En 1902 Picasso comparte taller con Josep Rocarol y Ángel en la calle Nou de la Rambla 10 de Barcelona. Y cuando regresa de París al año siguiente compartirá con él otro taller en la Riera de Sant Joan 17. Y es aquí donde pinta La vida, en homenaje a Carles Casagemas, el otro pintor amigo que se había suicidado en París tras el desaire amoroso con Germaine Gargallo. Y en ese taller probablemente pinta también El bebedor de absenta, retrato de su compañero de piso y de una bebida a la que entonces se atribuían efectos alucinógenos y creativos. La presencia de Picasso en ese taller duró poco puesto que Ángel acostumbraba a llenar la casa de gente por las noches, que es cuando él quería pintar.

Pero la amistad se mantuvo, incluso cuando Picasso se instaló en París. Cuando en 1910 regresa para pasar unos meses en Cadaqués, en algún momento también le acompaña Soto, porque se conserva una foto suya en esa población en el Archivo Picasso de París. En 1917 cuando se hace un banquete de homenaje a Picasso en las Galerías Laietanas, ahí está también ese hombre “alto, delgado, elegante, vividor y lascivo, a menudo representado con un cuello fálico”, como se le define en la propia web del museo Picasso de Barcelona. Y en algún momento que atravesaba dificultades económicas, Picasso no dudó en ayudarlo.

Conxa Rodríguez, autora de la biografía El ángel de Picasso. Historia de un bebedor de absenta (Parsifal, 2003), dice que “le gustaba pintar, pero no optó por la pintura como reto profesional”. Se sabe que fue también funcionario municipal. Esa autora apunta que la única obra conocida podría ser una acuarela de unos cipreses que formó parte del legado artístico de Picasso a Barcelona. Está firmada como “Soto 2” y la autora afirma que podría ser una manera de distinguirse de su hermano, más profesional, o de su hijo. Sin embargo, en los fondos del museo Picasso de Barcelona consta con el título Rincón de un cementerio, de autor desconocido. Conxa Rodríguez añade que “tal vez algún día salgan a la luz obras de arte de Ángel Soto”.

Y ahora el coleccionista y estudioso Alain Moreau cree haber encontrado precisamente un óleo del artista. Es un paisaje frondoso, junto a un río, y lleva una firma que no ofrece duda: “Ángel Soto”. Aun cuando hay otros artistas con este nombre, uno en Puerto Rico, otro en México y un tercero que hizo copias de obras de Marià Fortuny, Moreau tras una peripecia detectivesca asegura que ni por el estilo, ni por la fecha, puede corresponder a ellos. Y refuerza su tesis que el marco lleva estampado el nombre “Casa Viuda Lloret”, tienda radicada en la calle Sagristans, 3, que existía con este nombre a principios de siglo XX en Barcelona.

No será fácil de aclarar porque toda la vida de Patas arriba es un misterio. También su dramático final. En 1936 había sido nombrado secretario de la exposición de arte popular en el marco de la Olimpiada Popular pero el estallido de la Guerra Civil la hizo suspender. A Conxa Rodríguez le consta que le dieron un alto cargo, pero solo se ha comprobado que era el secretario del Sindicato de Artistas Pintores y Escultores de Catalunya. El último contacto con Picasso fue una felicitación que le envió desde Barcelona la Navidad de 1936 donde le deseaba prosperidad para “el 1937 año de la Victoria” (frase que indica su confianza en una rápida victoria de la República). Pero una noche de finales del año 1937, mientras caminaba cerca de la Via Laietana, en una Barcelona a oscuras para evitar los bombardeos, fue atropellado por una ambulancia militar. Su deceso fue registrado el 19 de diciembre, pero no se sabe realmente ni cuándo sucedió.

*LA VANGUARDIA

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